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Déficits immunitaires chez l'enfant

[4-079-A-10]
Jean-Louis Touraine : Professeur à l'université Claude-Bernard
chef du service de médecine de transplantation et immunologie clinique, pavillon P, hôpital Edouard-Herriot, 69437  Lyon cedex France

Résumé

Les déficits immunitaires, notamment primitifs, ont suscité un très vif intérêt parmi les médecins et les chercheurs, non seulement du fait des nouvelles possibilités diagnostiques et thérapeutiques, mais encore parce que leur analyse minutieuse a beaucoup contribué à élucider le rôle des cellules et des molécules impliquées dans le fonctionnement physiologique du système immunitaire [50]. Le terme d'« expériences de la nature » a d'ailleurs été appliqué à certaines observations de malades qui ont fourni de précieuses informations de valeur générale [22].

Un déficit immunitaire est constitué lorsque l'insuffisance d'une ou de plusieurs fonction(s) immunologique(s) s'accompagne de manifestations pathologiques. La fréquence apparente des déficits immunitaires augmente avec la progression des connaissances et celle des techniques d'exploration en immunologie. Il est maintenant raisonnable de considérer que chaque enfant traverse plusieurs phases de déficience immunitaire, au moins partielles et transitoires, ne serait-ce que dans les premiers mois de la vie et à l'occasion des infections virales. Dans les formes les plus complètes et les plus sévères, les absences de développement du système immunitaire provoquent la mort, généralement avant l'âge de 1 an, lorsque les nourrissons sont laissés au sein de « l'océan de micro-organismes » dans lequel chacun de nous est immergé. Les mêmes enfants porteurs de la même affection peuvent être protégés par un isolement très précoce dans des « bulles » parfaitement stériles ; ils ont alors un développement tout à fait normal. Cela illustre bien la fonction principale de l'appareil immunitaire, dispositif efficace dans la lutte anti-infectieuse et dont l'existence est nécessaire à notre survie dans l'écosystème complexe auquel appartient l'homme.

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