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Déficits précoces de l’empathie et psychopathologie - 28/04/21

Early empathy deficits and psychopathology

Doi : 10.1016/j.neurenf.2021.02.002 
J. Decety a, , C. Holvoet b
a Department of Psychology and Department of Psychiatry and Behavioral Neuroscience, The University of Chicago, 5448 South University Avenue, Chicago 60637, USA 
b Centre de recherche sur les fonctionnements et dysfonctionnements psychologiques, EA7475, Université de Rouen Normandie, Rouen, France 

Auteur correspondant.

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Résumé

L’empathie est un phénomène complexe dont la compréhension est améliorée par la distinction de ses dimensions émotionnelle, cognitive et motivationnelle, qui interagissent entre l’individu et son l’environnement dès le plus jeune âge. Des déficits précoces dans les processus empathiques peuvent conduire à des difficultés de socialisation qui se manifestent particulièrement chez les enfants présentant des troubles du spectre de l’autisme et le trouble des conduites. Cette revue critique des connaissances récentes en psychopathologie et neuroscience développementale aborde les dimensions sous-jacentes à l’empathie que sont le partage affectif et le souci de l’autre. L’article conclut en proposant des pistes de recherche pour identifier des biomarqueurs précoces.

Le texte complet de cet article est disponible en PDF.

Abstract

Empathy is a complex social-cognitive ability that is best understood by distinguishing its emotional, cognitive and motivational dimensions, which from early childhood interact between the child and her/his social environment. To date, among the many factors that are acknowledged to influence the development of empathy, children's temperament and parenting behaviors have been identified as interacting in predicting the extent to which children demonstrate empathic responses. Recent studies in developmental social neuroscience cast light on the neural networks engaged in the development of each of the dimensions that constitute empathy, which are needed to navigate social interaction and establishing positive social relationships. Indeed, early deficits in empathic processes can lead to difficulties in socialization, particularly associated with reduced attention to others’ emotions, especially when they are suffering, a lesser degree of remorse and guilt, and a greater tendency to ignore social norms or break the rules. Difficulties in socialization are particularly visible in two well-known developmental disorders: children with autism spectrum disorders (ASD) and children with conduct disorder and callous unemotional traits (CU). This paper provides a critical and selective review of recent empirical studies in psychopathology and developmental neuroscience by addressing the dimensions underlying empathy, specifically emotional sharing and caring for others. For children with ASD, some studies report that they pay less attention to another person in distress. However, functional neuroimaging studies conducted with ASD adolescents indicate that the emotional dimension appears to be preserved, but a lack of emotional self-regulation may impair them from experiencing empathic concern. Children with conduct disorder and CU traits clearly manifest a reduced autonomic nervous system response to others’ distress or suffering. This may account for their disregard or contempt for others’ well-being and social norms. Functional neuroimaging studies show that atypical patterns of brain activity at 15 months of age can predict later severe conduct disorder. Neural regions engaged in emotional processing such as the anterior cingulate cortex, insula and amygdala shown reduced activation to empathy-eliciting stimuli in children with CU. Finally, the genetic nature of CU traits is highlighted in several studies. We conclude by proposing several avenues for developmental research to identify biomarkers from an early age and by inviting to focus on psychological interventions with those populations accordingly.

Le texte complet de cet article est disponible en PDF.

Mots clés : Empathie, Émotion, Psychologie du développement, Neurosciences sociales, Psychopathologie, Souci de l’autre, Trouble des conduites, Trouble du spectre de l’autisme

Keywords : Autism spectrum disorder, Conduct disorder, Developmental neuroscience, Developmental psychopathology, Emotion, Empathy, Empathic concern, Sympathy


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